La Nasa, témoin de la désintégration d'une planète par une étoile

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Sciences Vue d'artiste d'une planète désintégrée à l'approche d'une naine blanche
Vue d'artiste d'une planète désintégrée à l'approche d'une naine blanche

C'est ce qui attend la Terre. Dans très longtemps certes, mais cela arrivera de la même façon : en temps réel, les astronomes ont observé la pulvérisation d'une planète par une étoile.

"C'est quelque chose qu'aucun humain n'a jamais observé auparavant. Nous assistons à la destruction d'un système solaire". Ces mots émanent d'Andrew Vanderburg, astrophysicien au centre Havard-Smithsonian. Quand l'évènement se produit, le télescope Kepler a alors les yeux fixés sur une naine blanche appelée WD 11451017 et située dans la Constellation de la Vierge.

Une "étoile de la Mort" à 570 années-lumière du Soleil

Fans de la saga Star Wars, sachez que si la Nasa a parlé d'une "étoile cannibale", le centre d'astrophysique a quant à lui décrit le phénomène comme étant proche de ce qu'aurait pu faire l'"Etoile de la Mort". Sauf qu'en lieu et place d'un laser ultra-puissant, la naine blanche en question est dotée d'une gigantesque gravité.

Mais qu'est-ce qu'une naine blanche ? Il s'agit d'une étoile semblable à notre Soleil, qui est en train de mourir. Faute de carburant, elle se mue en objet immensément dense : BFM TV évoque une densité d'une tonne pour un centimètre cube de matière.

La pulvérisation d'une planète en direct

De fait, l'étoile ne scintillait pas, et sa luminosité avait tendance à s'affaiblir à une fréquence de 5 heures. De plus, un corps semblait tourner autour d'elle. Conclusion : une planète éclipse régulièrement l'étoile. "La planète, comme une comète, laissait une traînée de poussière, ce qui témoigne de sa destruction continue sous les yeux des astronomes", résume Sputniknews.
Il ne faut pas imaginer cet événement comme dans un film, justement. Sputnik précise, en se faisant l'écho des scientifiques : "en un million d'année la planète sera entièrement déchiquetée et sa matière tombera, sous la forme de poussière, à la surface de la naine pour se dissoudre dans ses profondeurs".

Enfin, précision de taille : ce scénario pourrait tout à fait préfigurer ce qui arrivera à la Terre dans 5 milliards d'années. Le Soleil, en suivant l'évolution de WD 11451017, se muera elle aussi en naine blanche. BFM TV conclut que dès lors, "Les planètes environnantes seront, elles aussi, désintégrées. Mercure, Vénus et potentiellement la Terre seront carbonisées". 

Crédits photos : MARK A. GARLICK / NASA

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